“好奇”号火星车发现火星曾存在盐水湖

科技日报北京3月28日电
据美国太空网27日报道,美国科学家一项新研究表明,在大约37亿年前,在失去大部分大气层后很长时间,火星才有大河,河流持续存在了数十亿年,很可能在不到10亿年前才完全干涸,且火星河道比地球上的河道更长更宽。

“好奇”号火星车发现火星曾存在盐水湖。美国航天局近日表示,“好奇”号火星车在火星盖尔陨石坑内发现了富含矿物盐的沉积物,表明坑内曾有盐水湖,显示出气候波动使火星环境从曾经的温润、潮湿演化为如今冰冻、干燥的气候。

研究论文主要作者、芝加哥大学地球物理科学助理教授埃德温·开特说:“新研究表明,纵观火星45亿年历史,火星不是只在早期有一个潮湿期,然后变干,而是可能有多个潮湿期。”

这些矿物盐是在名为“萨顿岛”的沉积岩区域被发现的。研究人员表示,地球和火星早期环境相似,“萨顿岛”区域的盐湖可能类似于南美洲阿尔蒂普拉诺高原上的盐湖,那些盐湖也曾饱受气候变化影响。在气候干燥时期,高原盐湖会变浅,有些地方完全枯竭。盐湖区域没有植被,与火星上环境相似。

开特团队使用从火星轨道捕获的图像和其他数据,对火星上200多个河流系统进行了研究。他们通过计算河流周围的陨石坑来估算河流的年龄,得出了上述结论。

论文主要作者、美国加州理工学院研究人员威廉·拉平说,“好奇”号前往盖尔陨石坑,是因为这一区域存在火星环境不断变化的诸多证据。了解变化是何时开始、怎样演化,有助于揭开另一个谜团,即火星在何时期存在支持微生物生命的环境,持续了多久。关于新发现的论文发表在新一期英国《自然·地球科学》月刊上。

团队还发现,古老的火星河流并非只是流入少数几个地方,相反,它们在火星上广泛分布。但目前尚不清楚火星河流携带多少水量,因为河流的深度很难估计。

盖尔陨石坑内曾发现河流与湖泊遗迹,其沉积物缓慢层层堆积,形成了陨坑中心“好奇”号正在攀爬的夏普山。每一层沉积物都见证了火星不同时期的环境。

此前也有研究人员提出火星有多个潮湿期,但研究人员称,最新研究提供了更多细节,有助于我们更好地了解火星的气候历史及其宜居性。当然,有关火星气候还有很多未解之谜。例如,火星稀薄的大气如何支持强降水?是什么机制在长时间内驱动了这一明显的湿—干循环?

“好奇”号任务团队正运用“萨顿岛”沉积岩以及其他线索逐渐拼凑火星气候变化的历程,从中发现了火星环境从湿润到干燥的循环过程。

开特表示,随着“好奇”号收集的有关“夏普山”的数据不断增多,建模技术不断改进,可以帮助回答这个问题。夏普山是一个从盖尔陨石坑中央升起的5.5公里高的山峰。“好奇”号科学家表示,夏普山的许多岩层都蕴藏着有关火星气候变化的线索。

“好奇”号火星车2012年在火星上直径约154公里的盖尔陨石坑着陆,主要任务是弄清火星历史环境是否曾适合生命生存。“好奇”号原定任务期为两年,后经多次延长,现仍在火星执行探索任务。

开特补充说,美国国家航空航天局的“火星2020”漫游车也能在这方面作出贡献。这款机器人计划于明年7月发射升空,在火星上搜寻生命存在的迹象,它将对火星“耶泽洛陨石坑”内部的古老河流三角洲进行研究。“如果我们能更清晰地了解火星的气候历史,不仅有助于我们更好地了解火星的宜居性,也有助于我们更好地理解太阳系内其他行星甚至系外行星的宜居性。”

相关文章